Uncertainty under hyperbolic discounting: the cost of untying your hands

Christian Diego Alcocer, Julián Julián Ortegon, Alejandro Roa

Abstract


Purpose – The relevance of present consumption bias on personal finance has been confirmed in several studies and has important theoretical and practical implications. It has important, measurable implications when analyzing commitment or self-control, adherence to healthy habits (e.g. exercising or dieting), procrastination tendencies or savings. The purpose of this paper is to contribute to our understanding of these issues by postulating a model of income uncertainty within a hyperbolic discounting framework that measures the cost of
financial intertemporal inconsistencies related to this bias. The emphasis is on the analysis of this cost. We also propose experimental designs and consistent estimationmethods, as well as agent-based modelling extensions.
Design/methodology/approach – The authors develop a finite-horizon model with hyperbolic preferences. Individuals have a present bias distinct from their discount rate so their choices face intertemporal inconsistencies. The authors further extend the analysis with uncertainty about future incomes. Specifically, individuals live for three periods, and the authors find the optimal consumption levels in the perfect-information benchmark by backward induction. They then proceed to add biases and uncertainty to characterize their implications and measure the costs of the intertemporal inconsistencies they cause.
Findings – The authors measure how an agent’s utility is greater when they “tie their hands” than when they are free to re-evaluate and change their consumption schedule. This “cost of being vulnerable to falling into temptation” only depends (increasingly) on the measure of the present bias and (decreasingly) on the discount factor. They analyze the varying effects on utility and consumption of changes in impatience and optimism. They conclude by discussing theoretical and practical implications; they also propose agent-based simulations, as well as empirical and experimental designs, to further test the relevance and applications of the results.
Practical implications – This model has important, measurable implications when analyzing commitment or self-control, adherence to healthy habits (e.g. exercising or dieting), procrastination tendencies or savings.
Social implications – The results enhance the estimation of the costs of present biases such thatem ployers can better identify the incentives required to acquire and retain human capital. The authors provide evidence that workers are vulnerable to contract renegotiations and about the need for a regulator
that restores ex-ante efficiency. Similarly, in the private sector, firms could recognize the postulated consumer profiles and focus their resources on anxious, too-optimistic or potentially addictive consumers; this, again, provides some justification about the need for a regulator.

Propósito - La relevancia del sesgo de consumo actual en las finanzas personales se ha confirmado en varios estudios. Proponemos un modelo de horizonte finito que se generaliza fácilmente para incluir el riesgo y la incertidumbre sobre los ingresos futuros dentro de un marco de descuento hiperbólico.

Diseño/metodología/enfoque - Desarrollamos una medida del costo de las inconsistencias intertemporales mediante el análisis sobre cómo la utilidad de un agente es mayor cuando se le atan las manos que cuando es libre de reevaluar y cambiar su programa de consumo. Al igual que a un paciente que se somete a una terapia cognitiva conductual (TCC) para dejar de fumar, se le aconseja desechar sus paquetes de cigarrillos para evitar la tentación. Este costo de falta de autocontrol solo depende de la medida del sesgo actual y del factor de descuento. Concluimos discutiendo métodos de estimación consistentes de estos sesgos y los efectos de nuestros resultados en simulaciones basadas en agentes, organización industrial, economía experimental, mercados laborales y diseño de mecanismos del sector público.

Hallazgos - Nuestras suposiciones funcionales nos permiten encontrar una solución cerrada para que podamos proporcionar un análisis detallado del comportamiento en diferentes escenarios de riesgo y la disponibilidad de dispositivos de compromiso o Pactos de Ulises.

Implicaciones - Nuestros resultados mejoran la estimación de los costos de los sesgos actuales para que los empleadores puedan identificar mejor los incentivos necesarios para adquirir y retener capital humano. Proporcionamos evidencia de que los trabajadores son vulnerables a las renegociaciones de contratos y sobre la necesidad de un regulador que restaure la eficiencia ex-ante. Nuestro modelo tiene implicaciones mensurables al analizar el compromiso o el autocontrol, el cumplimiento de hábitos saludables (por ejemplo, hacer ejercicio o hacer dieta), las tendencias de dilación o los ahorros.

Originalidad/valor - En el descuento exponencial tradicional, el MRTS del consumo entre dos puntos depende solo de su distancia: por lo tanto, no permite ninguna de las inconsistencias intertemporales que a menudo observamos en la vida real. Por lo tanto, el descuento hiperbólico se ajusta mejor a los datos. Modelamos la elección bajo incertidumbre y nos centramos en los costos causados cuando los sesgos actuales (ex-post) alejan el comportamiento de la optimización ex-ante. Concluimos proponiendo diseños experimentales para mejorar aún más la estimación y las implicaciones de estos costos. Nuestros postulados tienen el potencial de mejorar análisis previos sobre dispositivos de compromiso y regulación relacionada con el compromiso.


Keywords


uncertainty; behavioural economics; bounded rationality; experimental economics; hyperbolic discounting; personal finances; present bias; renegotiation; economía conductual y experimental; racionalidad limitada; descuento hiperbólico; finanzas personales

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